Em 11 de março de 2020, a Organização Mundial de Saúde designou COVID-19, a doença causada pelo novo coronavírus SARS-CoV-2, uma pandemia internacional. Em 6 de abril, a doença havia infectado mais de um milhão de pessoas em todo o mundo. Mais de 70.000 morreram. Tratamentos e vacinas para COVID-19 são urgentemente necessários para reverter a maré dessa pandemia.

Após a identificação do SARS-CoV-2, a sequência do genoma do novo coronavírus foi rapidamente divulgada ao público por cientistas na China. Várias semanas depois, os cientistas financiados pelo NIH produziram uma imagem detalhada da parte do vírus , chamada proteína spike, que permite infectar células humanas. Atualmente, essa proteína de pico é alvo de vários esforços de desenvolvimento de vacinas.

Pesquisadores liderados pelos drs. Louis Falo, Jr. e Andrea Gambotto, da Universidade de Pittsburgh, estão trabalhando para desenvolver vacinas para outros coronavírus, incluindo o que causa o Sistema Respiratório do Oriente Médio (MERS). Eles adaptaram o sistema que estavam desenvolvendo para produzir uma vacina candidata MERS para produzir rapidamente uma vacina experimental usando a proteína spike SARS-CoV-2.

O estudo foi financiado pelo Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas (NIAID) do NIH, Instituto Nacional de Artrite e Doenças Musculoesqueléticas e de Pele (NIAMS) e Instituto Nacional de Câncer (NCI). Ele apareceu on-line em 1 de abril de 2020, no EBioMedicine , um jornal da Lancet .

A equipe desenvolveu um método para administrar sua vacina MERS em camundongos usando um adesivo de microagulhas. Tais manchas se assemelham a um pedaço de velcro, com centenas de pequenas microagulhas feitas de açúcar. As agulhas picam apenas na pele e se dissolvem rapidamente, liberando a vacina. Como o sistema imunológico é altamente ativo na pele, administrar vacinas dessa maneira pode produzir uma resposta imune mais rápida e robusta do que as injeções comuns sob a pele.

Quando administradas por adesivo de microagulhas a camundongos, três diferentes vacinas experimentais de MERS induziram a produção de anticorpos contra o vírus. Essas respostas foram mais fortes do que as respostas geradas pela injeção regular de uma das vacinas, juntamente com um poderoso estimulante imunológico (um adjuvante). Os níveis de anticorpos continuaram a aumentar ao longo do tempo em camundongos vacinados com adesivo de microagulhas – até 55 semanas, quando os experimentos terminaram.

Usando o conhecimento adquirido com o desenvolvimento da vacina MERS, a equipe fez uma vacina de microagulhas semelhante visando a proteína spike de SARS-CoV-2. A vacina levou à produção robusta de anticorpos nos camundongos dentro de duas semanas.

Os animais vacinados não foram rastreados por tempo suficiente para verificar se a resposta imune a longo prazo é equivalente à observada com as vacinas MERS. Os ratos também não foram desafiados com a infecção por SARS-CoV-2. No entanto, os resultados são promissores à luz dos resultados da vacina MERS semelhante.

Os componentes da vacina experimental podem ser produzidos rapidamente e em larga escala, dizem os pesquisadores. O produto final também não requer refrigeração, portanto pode ser produzido e armazenado até a necessidade. Agora, a equipe iniciou o processo de obtenção de aprovação da Administração de Medicamentos e Alimentos dos EUA para lançar um estudo de fase 1 nos próximos meses.

Ainda há muito trabalho a ser feito para explorar a segurança e a eficácia dessa vacina candidata. “Testes em pacientes normalmente requerem pelo menos um ano e provavelmente mais”, diz Falo. “Essa situação em particular é diferente de tudo que já vimos, então não sabemos quanto tempo o processo de desenvolvimento clínico levará”.

Foto: UPMC

Fonte: National Institutes of Health (NIH)